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Scienziati scoprono un oggetto spaziale che si muove verso la Terra, spinto da Planet X

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L91 è un pianeta recentemente scoperto che si sta spostando lentamente dalla Nube di Oort alla Fascia di Kuiper, oltre l’orbita di Nettuno, secondo un percorso mai osservato finora e si sta dirigendo verso la parte interna del sistema solare. La scoperta accresce le informazioni sul sistema solare ma non c’è accordo tra gli astronomi su quale possa essere stato il processo che ha portato il pianeta su un’orbita così estrema e ora lo sta spingendo verso di noi.

L’oggetto, noto informalmente come L91, potrebbe essere in procinto di spostare gradualmente la sua orbita dall’interno della nube di Oort – un insieme di comete e altri corpi ghiacciati – all’altrettanto gelida fascia di Kuiper. Nessun oggetto è stato mai visto fare un cambiamento di questo tipo.

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La scoperta di L91 rivela molte informazioni sui corpi lontani le cui orbite si trovano al di là dell’influenza gravitazionale di Nettuno, il pianeta gigante più lontano del sistema solare. I ricercatori devono ancora spiegare chiaramente in che modo questi corpi finiscono per avere le loro orbite attuali. “Ogni volta che troviamo uno di questi oggetti si aggiunge un altro pezzo al puzzle”, dice Meg Schwamb, planetologo del Gemini Observatory di Hilo, nelle Hawaii.

Gli astronomi dell’Outer Solar System Origins Survey hanno scoperto L91 nel settembre del 2013 utilizzando il Canada-France-Hawaii Telescope, nelle Isole Hawaii. Il gruppo ha condotto un’analisi dettagliata di una piccola porzione di cielo, con l’obiettivo di catalogare e descrivere gli oggetti compresi nella fascia di Kuiper.

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Un lungo cammino

Percorrendo la sua orbita ellittica, L91 non si trova mai a una distanza dalla Terra inferiore a circa 50 volte la distanza Terra-Sole (o unità astronomiche, UA). Nel suo punto più lontano, l’oggetto è a 1.450 UA di distanza da noi. Ciò significa che la sua orbita è più allungata e centrata in un punto più lontano dal Sole rispetto a pianeti come Sedna e 2012 VP113.

La posizione e la traiettoria di L91 lo rendono “affascinante”, ha detto Michele Bannister, astronoma della Queen University di Belfast, che ha illustrato la scoperta il 17 ottobre scorso in una riunione congiunta della Division for Planetary Sciences and the European Planetary Science Congress dell’American Astronomical Society.

L91 potrebbe essere stato portato sulla sua orbita remota dalle interazioni gravitazionali con Nettuno o con un altro grosso pianeta in un lontano passato. “Si trova proprio sul confine di tutto”, dice Nathan Kaib, astronomo dell’Università dell’Oklahoma a Norman.

Bannister e i suoi colleghi ritengono che l’oggetto possa essere stato portato fino a 2.000 UA dal Sole prima d’iniziare a riprendere la via del ritorno, attratto dalla gravitazione della stella. L’orbita di L91 “sta cambiando in modo davvero notevole”, ha detto Bannister, “quindi rimane un mistero e dobbiamo scoprire cosa ha causato questa anomalia nell’orbita”.

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L’influenza di un pianeta gigante nascosto. Si tratta di Planet X

Ma Konstantin Batygin, astronomo del California Institute of Technology di Pasadena, non è così sicuro. Egli ritiene che l’ipotesi di Bannister è troppo complicata, anche perchè L91 è stato proiettato verso la nube di Oort e si sta ora spostando verso l’interno del sistema solare, praticamente dalle nostre parti.  Egli sostiene che la colpa potrebbe essere invece di un pianeta gigante invisibile, forse Planet X,  che controlla l’orbita di L91 in modo più semplice e diretto.

Bannister controbatte che L91, si trova su un’orbita che giace quasi sul piano del sistema solare, mentre se venisse influenzato dal Pianeta Nove (alias Planet X)  avrebbe un’orbita molto più inclinata.

Traduzione e arrangiamento di Scott J.

Per Redazione Segnidalcielo

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