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La “Peste Grigia”, la fine del mondo causata dalle nanomacchine

Il Nobel per la Chimica 2016 è andato a tre scienziati, il Dr. Jean-Pierre Sauvage, dell’università di Strasburgo, a Sir J. Fraser Stoddart, dell’americana Northwestern University di Evanston, e a Bernard L. Feringa, dell’università olandese di Groningen per lo sviluppo delle nano-macchine, molecole con movimenti controllabili che possono svolgere dei compiti nel momento in cui ricevono energia.

Sono stati scelti fra i candidati per avere concepito “la più piccola macchina del mondo” studiando il movimento controllato delle molecole. Sono macchine biologiche, capaci di riprodurre movimenti che le cellule compiono in condizioni naturali, come la contrazione delle muscolari. Utilizzando motori molecolari di questo tipo, lo scienziato ha ruotato un cilindro di vetro che era 10.000 volte piu’ grande del motore e ha progettato una nanocar.  Ricopre anche il ruolo di direttore di ricerca emerito presso il Centro nazionale per la ricerca scientifica.

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In particolare uno dei primissimi passi in questa direzione è arrivato nel 1983 con Sauvage che per primo riuscì a mettere insieme due molecole ad anello, legate come in una catena, e farle scivolare l’una all’interno dell’altra.

Lo step successivo è stato portato avanti da Fraser Stoddart nel 1991, con lo sviluppo di nuove architetture molecolari, definite rotaxani, dove una molecola funge da asse tra due molecole ad anello. Alla fine, parafrasando Bernardo di Chartres, un insegnate di Chimica Organica olandese, Bernard L. Feringa stando sulle “spalle” dei colleghi che avevano lavorato prima di lui, è riuscito però a vedere più lontano, costruendo dei motori molecolari capace di far ruotare oggetti piccolissimi e disegnando la prima ‘automobile nano’.

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Il futuro delle Nano-Macchine

Queste nano-macchine potrebbero consentire in futuro di creare “robot” in grado di  rilasciare farmaci in modo controllato, individuare e attaccare le cellule tumorali o tessuti o anche creare materiali intelligenti. Altri ricercatori sono andati ancora oltre, e hanno proposto che in futuro si potrebbe trasformare città intere e costruire ponti e tubi in grado di riparare se stessi su scala microscopica.  “Il potenziale è enorme” , ha dichiarato Mark Miodownik, un esperto presso l’University College di Londra “The Guardian”.

La peste grigia

Ma alcuni scienziati hanno avvertito del rischio che significherebbe che in futuro queste nanomacchine hanno cominciato a replicarsi e diventare un “virus”  in grado di divorare la materia e tutto ciò che è parte della Terra. Questo è l’ipotesi proposta nello scenario “la peste grigia”, o “grey goo” (poltiglia grigia) in inglese.

Il termine è stato coniato dallo scienziato  Eric Drexler in un libro pubblicato nel 1986, chiamato “Motori della creazione”. Ci ha dedicato due paragrafi per parlare di un futuro in cui nanomacchine autonome sarebbero in grado di replicare se stesse, ma  gli appassionati di fantascienza hanno presto reso popolare questa idea  e le implicazioni apocalittiche. La peste grigia è nata, simile a quella vista nel film Ultimatum alla Terra.

Nel 2004, la  Royal Society  ha pubblicato una relazione completa sui  rischi sociali e ambientali delle nanotecnologie  e ha concluso che i presunti rischi di parassiti grigi,  erano così lontani nel tempo che per ora non c’era bisogno di preoccuparsi di loro.

“Non ci sono stati esperimenti pratici in questo periodo. La ragione è semplice: ci sono così tante obiezioni scientifiche fondamentali e le difficoltà che  la maggior parte della comunità scientifica ritiene che  la creazione di nano-robot auto-replicanti è impossibile, “si legge nella relazione della Royal Society di cui all’allegato D.

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“L’ossessione di fantascienza con immagini obsolete in cui si osservano sciami di” nano-robot killer” auto replicanti,  ha distratto l’attenzione  dai veri problemi che hanno creato la rivoluzione delle nanotecnologie”  – spiega Drexler nel suo libro.

Ma tra questi problemi reali, la Royal Society ha evidenziato l’emergere di nuovi effetti collaterali sulla salute e nuovi impatti sull’ambiente, così come nuove impostazioni etiche e sociali.

Il Nobel Bernard Feringa,  ha dovuto riconoscere che non teme un futuro apocalittico scatenato dai discendenti delle loro nanomacchine, “dobbiamo pensare a come prendersi cura di queste cose in modo sicuro. Ma non sono troppo preoccupato per questo.  Credo che siamo in grado di costruire dispositivi sicuri”.

Redazione Segnidalcielo

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